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电动汽车掀锂电池热潮 锂矿创业公司缘何陷停产泥潭?

导读: 在2002至2012年的10年间,全球对锂的消费量几乎翻了一倍。尽管市场对锂的需求越来越大,但携带新技术涌入锂行业的初创公司却处境艰难。一方面,市场需求的增幅并未达到创业者的预期,更重要的是,开采成本相对低廉的优质锂矿基本上都掌握在大公司手中。3家锂行业的初创公司先后停产。

  碳酸锂由于具备一定的镇定作用,现在全球约5%的产量现在流入了制药市场。然而,随着市场对锂的需求越来越大,锂行业的投资人和采矿商的命运却几乎截然相反。

  在2002至2012年的10年间,全球对锂的消费量几乎翻了一倍,这主要归功于智能手机和电动工具对锂离子电池的使用。随着电动汽车的崛起,市场对锂的需求还将继续增长——单单是特斯拉汽车公司的锂离子电池工厂,就能吃掉现有锂供给的17%(这是高盛公司的预测,美国银行的预测则比高盛低了60%)。锂产业的美好前景吸引众多创业公司纷纷实验新流程和资源,希望能在这个目前仍由少数公司主宰的行业中占据一席之地。

  不过锂工程咨询公司TRU的CEO埃里克·安德森早在2009年初,也就是众多锂项目纷纷上马时,就曾表示过他对众多锂投资并不看好。

  安德森表示:“我当时说,由于围绕着这个行业的大肆宣传,很多工厂建好了之后还得关门。但很多人都对这种观点嗤之以鼻。”

  事实证明,安德森的预言基本上是正确的。市场需求的增幅并没有达到某些人的预测,目前只在每年5%到10%之间,而这些新公司和工厂也一直饱受很多问题的困扰。

  2012年,银河资源公司在西澳大利亚卡特林山的锂矿停产;2013年,RB Energy公司在加拿大魁北克省开采了一座新的碳酸锂矿,第二年便宣告停产;内华达州Western Lithium公司一度被视为特斯拉可能选择的一个潜在供应商,可惜股东最终也是空欢喜一场,该公司目前也处于停产中。

  安德森认为,Western Lithium公司和铝行业的许多新进者一样,最大的问题就是选错了材料。虽然锂在自然环境中并不罕见,但它的开采成本却根据不同的纯度和形式而有很大变化。凭借现有的技术和价格,要想获得真正有利润的锂,只能来自对高浓度卤水的蒸发提炼。

  这种卤水矿床几乎全部分布在南美洲西南部,而且主要掌握在一些知名企业手里。目前锂行业的“三巨头”分别是智利的Sociedad Quimicay Minera公司、美国的FMC Lithium公司(它控制着阿根廷的Hombre Muerte锂矿)和Albermarle公司(该公司最近刚刚收购了其竞争对手Rockwook公司)。Albermarle公司目前正在阿肯色州马格诺利亚一带开采锂卤水矿,该矿也被安德认为是短期内唯一一处可能产生经济效益的美国本土矿床。这三家的锂产量占据了全球总供给的90%以上,这三家公司只是稍稍扩大产量,就已经吸收了锂市场需求的大部分增量。

  缺乏技术人才则是这个行业的另一个普遍问题。波利维亚在开采号称“天空之镜”的乌尤尼盐湖(这个盐湖具有大量的高浓度锂矿床)时,就遇到了严重的管理和技术障碍。与此类似,中国的青海锂业有限公司和中信国安盟固利新能源有限公司在开采西藏附近的锂资源时,也遇到了巨大的障碍。中国原计划年产6万吨锂的目标,也不得不拦腰减半。

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