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锂行业:繁荣似锦背后暗流涌动

2015-05-14 10:30
林契于宸
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  10年间,全球对锂的消费量几乎翻番。市场对锂的需求越来越大,但携带新技术涌入锂行业的初创企业却处境艰难。一方面,市场需求增幅并未达到创业者预期。更重要的是,开采成本相对低廉的优质锂矿基本上都掌握在大企业手中。

  碳酸锂(Li2CO3),一种无机化合物,具备一定的镇定作用。现在,全球约5%的产量流入到制药市场。归功于智能手机和电动交通工具对锂离子电池的使用,在2002年到2012年的10年间,全球对锂的消费量近乎翻了一倍。

  伴随着电动汽车产业的蓬勃发展,市场对锂的需求预计将继续增长。高盛公司预测,单单是特斯拉公司在美国西部内达华州的大型电池工厂“Gigafactory”,2016年建成后就能吃掉现有锂市场供给的17%。

  因此,锂产业的美好前景吸引了众多创业公司纷纷加入,实验新技术、新流程、新资源,希望能在这个目前仍由少数公司主宰的行业中占据一席之地。

  然而,随着市场对锂的需求越来越大,锂行业的投资人和开采商的命运却出现了截然相反境况。3家锂行业的初创企业先后停产。

  2012年,银河资源公司在西澳大利亚卡特林山的锂矿停产;2013年,RB能源公司在加拿大魁北克省开采了一座新的碳酸锂矿,次年便宣告停产;内华达州Western Lithium公司一度被视为特斯拉最可能选择的潜在供应商,可惜股东最终也是空欢喜一场,该公司目前也处于停产中。

  锂工程咨询公司TRU的CEO埃里克˙安德森早在2009年初,也就是众多锂项目纷纷上马之际,就曾指出他对众多项目的投资前景并不看好。

  安德森表示:“我当时说,由于围绕着这个行业的大肆宣传,很多工厂建好之后还得关门。但很多人都对这种观点嗤之以鼻。”

  事实证明,安德森的预言基本上是正确的。市场需求的增幅并没有达到大多人的预期,目前只保持每年5%到10%之间的增长幅度。此外,这些新公司和新工厂也一直饱受众多问题的困扰。

  安德森认为,Western Lithium公司和锂行业的许多新进者一样,最大的问题就是选错了材料。虽然锂在自然环境中并不罕见,但它的开采成本却依据不同的纯度和形式而有很大差异。凭借现有的技术和价格,要想获得真正有利润的锂,只能通过对高浓度卤水进行蒸发提炼。

  这种卤水矿床几乎全部分布在南美洲的西南部,且主要掌握在一些知名大企业手里。目前锂行业的“三巨头”分别是智利的Sociedad Quimicay Minera公司、美国的FMC锂公司(该公司控制着阿根廷的Hombre Muerte锂矿)和阿尔伯马尔公司(该公司近期刚刚收购了其竞争对手Rockwook公司)。

  阿尔伯马尔公司目前正在美国阿肯色州和特拉华州一带开采锂卤水矿,其中在马格诺利亚的矿区也被认定是短期内唯一一处可能产生经济效益的美国本土矿床。

  数据显示,锂行业“三巨头”的锂产量占据了全球总供给的90%以上,这三家公司只要稍稍扩大一些产能,就足以吸收锂市场需求的大部分增量了。

  与此同时,缺乏技术人才是锂行业入门的另一个普遍问题。波利维亚政府曾试图开采号称“天空之镜”的乌尤尼盐湖,这个盐湖具有大量的高浓度锂矿床,然而严重的管理和技术障碍使之成为空谈。与此类似,中国的青海锂业有限公司和中信国安盟固利新能源有限公司在开采西藏附近的锂资源时,也遇到了巨大障碍。中国政府原计划年产6万吨锂的目标,也不得不拦腰减半。

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